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Helicóptero de noticiero se estrella e incendia en Seattle; se reportan dos muertos

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SEATTLE (AP) — Un helicóptero de los noticieros de la televisora KOMO cayó y se incendió el martes en una calle cercana a la emblemática torre Space Needle ("Aguja Espacial") de Seattle, lo que causó la muerte de las dos personas que iban a bordo, hirió de gravedad al conductor de un automóvil y llenó de humo negro el cielo de la ciudad durante la hora punta de la mañana.

El helicóptero despegaba de un helipuerto de KOMO-TV cuando se cayó sobre una concurrida intersección del centro de la ciudad y dio contra tres vehículos, provocando un incendio y diseminando combustible ardiente por toda la calle.

Kristopher Reynolds, un contratista que se hallaba cerca del lugar, dijo que vio cuando el helicóptero se elevó un metro y medio (5 pies) desde la azotea de un edificio antes de comenzar a inclinarse. Por un momento parecía que el helicóptero trataba de estabilizarse hasta se precipitó sobre la calle.

"Cuando me vine a dar cuenta, había estallado en llamas", relató Reynolds.

Testigos también dijeron haber escuchado ruidos extraños procedentes del helicóptero mientras despegaba después de reabastecerse de combustible, señaló Dennis Hogenson, jefe regional adjunto de la Junta Nacional de Seguridad del Transporte en Seattle. Afirmaron que la aeronave hizo un movimiento de rotación antes de estrellarse cerca de la explanada del Centro Seattle, donde está situada la Aguja Espacial, restaurantes y centros de artes escénicas.

El alcalde Ed Murray indicó que el área de Centro Seattle, que por lo general tiene mucha actividad, estaba relativamente tranquila cuando ocurrió la tragedia. Si hubiera sido un día más activo, "esta tragedia hubiera sido mucho peor", destacó.

Murray agregó que la ciudad revisará las normas respecto a los permisos para helipuertos a raíz de la tragedia.

Los investigadores documentaban los escombros y despejaban el lugar, mientras examinaban todas las posibilidades a fin determinar qué provocó el accidente, señaló Hogenson. Un análisis preliminar se prevé en cinco días, mientras que un reporte completo sobre la probable causa podría demorar hasta un año.

Sólo la cola de color azul del helicóptero se podía distinguir entre los escombros diseminados por la calle.

KOMO identificó al piloto como Gary Pfitzner. También falleció en el accidente el fotógrafo Bill Strothman, que trabajaba en la televisora desde hace mucho.

El vocero del departamento de Bomberos de Seattle, Kyle Moore, agregó que un hombre que estaba en tierra resultó gravemente herido.

Richard Newman, de 38 años, logró salir de su automóvil en llamas y fue llevado al Centro Médico Harborview. Sufrió quemaduras en 20% del cuerpo, dijo la portavoz del hospital Susan Gregg.

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Los periodistas de The Associated Press Doug Esser y Donna Gordon Blankinship contribuyeron a este despacho.

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