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Senado se enfrenta por Hagel como secretario de Defensa

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CHUCK HAGEL
El Senado de Estados Unidos, profundamente dividido, se apresta a votar tras la beligerante selección de Chuck Hagel. | AP

WASHINGTON (AP) — En una votación dividida, el Senado ratificó el martes a Chuck Hagel como el próximo secretario de Defensa, otorgándole por fin el puesto al nominado del presidente Barack Obama justo días antes de que entren en vigor importantes recortes al gasto en el ejército.

La votación del martes fue de 58-41. Cuatro republicanos se unieron a los demócratas para confirmar a Hagel. Los únicos republicanos que lo apoyaron fueron Thad Cochran, legislador de Misisipí; Dick Shelby de Alabama; Mike Johanns de Nebraska, y Rand Paul de Kentucky.

Apenas horas antes, los republicanos rechazaron aplazar la nominación y permitieron que avanzara con una votación de 71-24.

La confirmación pone fin a una lucha tensa sobre el funcionario elegido por Obama para encabezar su equipo de seguridad nacional durante su segundo mandato.

Hagel, de 66 años, sucederá al secretario de Defensa, Leon Panetta, quien renuncia después de cuatro años como director de la CIA y jefe del Pentágono. Se prevé que Hagel asuma su cargo el miércoles en el Pentágono.

Los republicanos se opusieron a su colega de partido, ex senador por Nebraska, quien cumplió dos periodos en la cámara alta, al considerar que parecía desconectado de los problemas principales de seguridad, ser demasiado crítico con Israel y muy blando con Irán. Pero los demócratas cerraron filas para apoyar a Hagel, ex combatiente en Vietnam, donde resultó herido en dos ocasiones.

El senador republicano John McCain dijo que otros legisladores de su partido tienen "mucha mala voluntad" contra el republicano moderado por criticar al presidente George W. Bush por la guerra en Irak y por respaldar a candidatos demócratas. McCain votó contra su ex compañero en Vietnam.

Obama ha dicho que Hagel entiende que los conflictos no son una abstracción y es el "líder que nuestros soldados necesitan".

Hagel se integra al equipo de seguridad de Obama que se renovó para el segundo mandato y que incluyó también el nombramiento de John Kerry como nuevo secretario de Estado y del director designado de la CIA, John Brennan, en un momento de incertidumbre para un ejército, que está saliendo de dos guerras y deberá combatir el terrorismo mundial con presupuesto más limitado.

Entre los retos que tendrá Hagel está decidir cuántos soldados habrá en Afganistán mientras Estados Unidos reduce su presencia de combate y lidia con recortes presupuestales por 46.000 millones de dólares a partir del 1 de marzo. También tendrá que trabajar con los legisladores que pasaron semanas vilipendiándolo.

Algunos republicanos insistieron en que Hagel ha salido golpeado después de tantas críticas.

"Asumirá el cargo con el menor apoyo que haya tenido cualquier secretario de la Defensa en la historia moderna, lo que hará que tenga una menor efectividad en el puesto", vaticinó el senador John Cornyn, el segundo republicano de mayor rango en el Senado.

El senador demócrata Jack Reed, consideró en cambio que Hagel tiene ya el puesto, y que las disputas han quedado atrás.

"Todos tenemos que trabajar juntos en pro de los intereses del país", dijo Reed.

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