PASADENA, California, EE. UU. (AP) — En un despliegue de brujería tecnológica, la sonda interplanetaria Curiosity penetró los cielos rojizos de Marte el domingo por la noche, depositándose suavemente en la superficie de un cráter gigante en la misión más ambiciosa que se haya realizado en el planeta rojo.

NASA dijo que recibió una señal del Curiosity poco después de que penetró la atmósfera marciana, etapa que ha sido calificada como "siete minutos de terror".

Un coro de aplausos y de ovación resonó a esa misma hora por el Laboratorio de Propulsion a chorro después que la sonda interplanetaria de mayor nivel de tecnología existente sobrevivió el ingreso a través de la rala atmósfera de Marte.

"Aterrizaje confirmado", dijo el ingeniero Allen Chen. "Estamos seguros en Marte", destacó.

Minutos después, la Curiosity respondió enviando las primeras fotografías en blanco y negro del interior del cráter en las que se reflejaban su rueda y su sombra, delineada por el sol de la tarde.

"Al parecer aterrizamos en una buena zona plana. Linda, realmente linda", destacó el ingeniero Adam Steltzner, que dirigió al equipo que concibió el ingenioso método de aterrizaje.

Se trata del séptimo aterrizaje de la NASA en el planeta vecino de la Tierra, muchos otros intentos realizados por Estados Unidos y otros países en pasar cerca, darle la vuelta o aterrizar en Marte fracasaron.

La llegada fue intento especialmente riesgoso porque la NASA puso a prueba una nueva técnica de descenso. También se intensificaron las presiones porque los problemas presupuestarios obligaron a la NASA a modificar el proyecto.

Fue un despliegue de ingeniería de riesgo, en un intento de acrobacia dentro de los primeros "siete minutos de terror", mientras Curiosity se deslizaba a través de la atmósfera marciana a 20.920 kilómetros por hora (13.000 mph)

"Ahora todo está saliendo bien", afirmó Allen Chen, ingeniero en el Laboratorio de Propulsión a chorro de la NASA, que opera la misión de 2.500 millones de dólares.

Uno de los científicos que comprende bien la ansiedad que reina en esta etapa decisiva de la misión es Steve Squyres, de la Universidad Cornell, que dirigió la última misión exitosa de los exploradores marcianos en el 2004. Esta vez, Squyres desempeña un papel de apoyo.

La sonda es del tamaño de un pequeño automóvil, por lo cual los expertos tuvieron que crear una nueva manera de estabilizarla. Por primera vez, los cables fueron usados para depositar la sonda suavemente dentro de un enorme cráter.

Curiosity fue lanzada para estudiar si el ambiente marciano tuvo alguna vez condiciones como para permitir la vida de microorganismos.

"No hay nada en el futuro" después del previsto lanzamiento de una sonda orbital a Marte en el 2013, dijo Scott Hubbard, ex encargado de proyectos marcianos, que enseña en la Universidad de Stanford.

El viaje tardó más de ocho meses y abarcó 567 millones de kilómetros (353 millones de millas). Posarse sobre Marte será lo más difícil.

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  • Una de las primeras imágenes captadas por el vehículo de exploración científica Curiosity de la NASA en Marte.

  • Curiosity envió a la Tierra sus tres primeras imágenes de la superficie de Marte, una de ellas mostrando una rueda del vehículo y su sombra sobre el terreno rocoso.

  • El Curiosity aterrizó en el cráter Gale, una depresión de unos 150 kilómetros de ancho que, en el pasado, pudo haber estado cubierta de agua.

  • Curiosity va equipado con una serie de sofisticados instrumentos capaces de analizar muestras de suelo, rocas y atmosféricas en el lugar y enviar los resultados a la Tierra.

  • El vehículo Curiosity será tres veces más pesado y dos veces más grande que los vehículos utilizados en la misión Mars Exploration Rover, que aterrizaron sobre Marte en el año 2004.

  • Una vez que logre aterrizar, Curiosity tomará docenas de muestras de suelo y polvo rocoso marciano para su análisis. La duración de la misión será de 1 año marciano (1.88 años terrestres).

  • Durante la complicada secuencia de aterrizaje del Curiosity, el rover estará dentro de una cápsula protectora que le aisle de una temperatura exterior que, debido a la fricción, alcanzará los 1,600 grados centígrados. Al mismo tiempo, una serie de retropropulsores entrarán en funcionamiento para estabilizar y empezar a frenar la nave en su descenso.

  • Cuando la velocidad se haya reducido, una pequeña carga explosiva liberará un enorme paracaídas con lo que por un breve instante, el Curiosity estará en caída libre, pero ocho retrocohetes entrarán entonces en funcionamiento y volverán a frenarlo.

  • En teoría, esos mismos cohetes podrían llevar al Curiosity sano y salvo hasta la superficie del planeta rojo.

  • La misión tiene dentro de sus objetivos determinar si el planeta albergó vida en algún momento de su pasado y recabar todos los datos necesarios para el futuro establecimiento de colonias humanas.

  • El próximo 5 de agosto el Curiosity será depositado en el cráter Gale, un lugar prometedor y rico en arcillas, señal inequívoca de que en el pasado albergó grandes cantidades de agua.

  • El cráter Gale, una impresionante montaña escarpada que se eleva aproximadamente 5 kilómetros (3 millas) por arriba del suelo marciano en una panorámica del planeta rojo.

  • El Curiosity fue lanzado en noviembre de 2011. Posee seis ruedas con un diámetro de 50 centímetros, cada una de ellas con un motor eléctrico independiente, lo que permite rotar el vehículo alrededor de su eje.

  • Curiosity será la primera nave que use exclusivamente energía nuclear. Además, dispondrá del conjunto más avanzado y complejo de instrumentos científicos en la historia de la exploración de Marte.

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En la red:

Misión a Marte: http://www.nasa.gov/msl

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Alicia Chang está en Twitter como: http://www.twitter.com/SciWriAlicia

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