Si ningún percance altera los planes de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA por sus siglas en inglés) el vehículo explorador Curiosity aterrizará la noche de este domingo 5 de agosto -10:31PM hora del Pacífico, 01:31AM hora del Este, del 6 de agosto- en un cráter llamado Gale de la superficie marciana.

De acuerdo con la página de internet de la NASA, la cápsula espacial que transporta al vehículo explorador Curiosity continúa sin contratiempos su acercamiente a Marte y se espera un clima propicio para el aterrizaje en el planeta rojo.

La agencia espacial indicó que el explorador Curiosity tiene previsto tocar la superficie cuando Marte se encuentre a unos 248 millones de kilómetros de la Tierra, y pondrá así final a su viaje de más de 351,000,000 de millas (565,000,000 de kilómetros). Actualmente, el explorador viaja a una velocidad de 7,900 millas (12 mil 800 kilómetros) por hora y se espera se acelere una vez que entre dentro de la órbita de gravedad del planeta hasta los 13,173 millas (21 mil 200 kilómetros) por hora.

Las dimensiones del vehículo, 2.85 metros de largo (9 pies) por 2.99 metros de ancho (casi 10 pies), hacen que sea muy pesado para aterrizar con ayuda de bolsas de aire como se hizo con el Spirit y Opportunity. En su lugar, la NASA utilizará un 'sistema de aterrizaje con grúa espacial'.

Un paracaídas desacelerará la caída de la cápsula protectora en la que viaja el Curiosity mientras cae hacia la superficie marciana, después unos retropropulsores entrarán en funcionamiento para frenarla y la guiarán al sitio de aterrizaje. La grúa espacial se desplegará, dejando al vehículo colgando de cuerdas de nylon hasta que toque la superficie.

Si todo sale bien, el Curiosity se encontrará sano y salvo sobre la superficie de Marte, listo para comenzar su misión.

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  • Una de las primeras imágenes captadas por el vehículo de exploración científica Curiosity de la NASA en Marte.

  • Curiosity envió a la Tierra sus tres primeras imágenes de la superficie de Marte, una de ellas mostrando una rueda del vehículo y su sombra sobre el terreno rocoso.

  • El Curiosity aterrizó en el cráter Gale, una depresión de unos 150 kilómetros de ancho que, en el pasado, pudo haber estado cubierta de agua.

  • Curiosity va equipado con una serie de sofisticados instrumentos capaces de analizar muestras de suelo, rocas y atmosféricas en el lugar y enviar los resultados a la Tierra.

  • El vehículo Curiosity será tres veces más pesado y dos veces más grande que los vehículos utilizados en la misión Mars Exploration Rover, que aterrizaron sobre Marte en el año 2004.

  • Una vez que logre aterrizar, Curiosity tomará docenas de muestras de suelo y polvo rocoso marciano para su análisis. La duración de la misión será de 1 año marciano (1.88 años terrestres).

  • Durante la complicada secuencia de aterrizaje del Curiosity, el rover estará dentro de una cápsula protectora que le aisle de una temperatura exterior que, debido a la fricción, alcanzará los 1,600 grados centígrados. Al mismo tiempo, una serie de retropropulsores entrarán en funcionamiento para estabilizar y empezar a frenar la nave en su descenso.

  • Cuando la velocidad se haya reducido, una pequeña carga explosiva liberará un enorme paracaídas con lo que por un breve instante, el Curiosity estará en caída libre, pero ocho retrocohetes entrarán entonces en funcionamiento y volverán a frenarlo.

  • En teoría, esos mismos cohetes podrían llevar al Curiosity sano y salvo hasta la superficie del planeta rojo.

  • La misión tiene dentro de sus objetivos determinar si el planeta albergó vida en algún momento de su pasado y recabar todos los datos necesarios para el futuro establecimiento de colonias humanas.

  • El próximo 5 de agosto el Curiosity será depositado en el cráter Gale, un lugar prometedor y rico en arcillas, señal inequívoca de que en el pasado albergó grandes cantidades de agua.

  • El cráter Gale, una impresionante montaña escarpada que se eleva aproximadamente 5 kilómetros (3 millas) por arriba del suelo marciano en una panorámica del planeta rojo.

  • El Curiosity fue lanzado en noviembre de 2011. Posee seis ruedas con un diámetro de 50 centímetros, cada una de ellas con un motor eléctrico independiente, lo que permite rotar el vehículo alrededor de su eje.

  • Curiosity será la primera nave que use exclusivamente energía nuclear. Además, dispondrá del conjunto más avanzado y complejo de instrumentos científicos en la historia de la exploración de Marte.

Curiosity comenzó su viaje el 26 de noviembre de 2011 con su lanzamiento desde Cabo Cañaveral, Florida. Su misión es determinar si su sitio de aterrizaje, el cráter Gale, alguna vez albergó vida microbiana, así como determinar su geología para la eventual exploración humana.

El vehículo está equipado para poder escalar sobre obstáculos de hasta 75 centímetros de alto (2.4 pies) y puede viajar cerca de 200 metros por día (218 yardas).

Otros videos del Curiosity: